茶叶贸易的操盘手——东印度公司

  茶叶贸易是东印度公司的主要贸易项目,从某种意义上说,茶叶贸易与营销是英国资本主义文明的消费主义经济方式最为成功的一个例证。
  英国东印度公司从1660年前后开始贩茶,1664年9月10日,也就是普罗德船长送给查理二世茶叶8个星期以后,东印度公司伦敦总部敏锐地意识到了茶叶贸易的诱人空间,指令他们在万丹的代理采办“100磅上好的茶叶”,并开始在公司的董事会上提供茶饮与糖。
  在长达一个世纪的时间里,东印度公司挖空心思,不厌其烦地反复介绍宣传茶这种来自异域的神秘产品、倡导消费、创造时尚,又垄断进口,一个多世纪间一直保持着高额的利润空间,使东印度公司迅猛地成为当时世界上最大的垄断贸易公司,几乎富可敌国。
  在英国东印度公司最繁荣的时代里,它垄断了整个与中国的茶叶贸易,掌握了供应产地,限制了进口量,控制了价格。英国东印度公司不仅成为当时世界上最大的垄断贸易集团,而且策动了整个英国的茶叶营销与消费。英国东印度公司如此强大,它制造了一场英国的饮食革命。茶和咖啡几乎同时进入英国,英国最初可能成为一个喝咖啡的国家,而东印度公司竟奇迹般地在100年之内将其变成了一个喝茶的国家。
  东印度公司在茶叶贸易中强大了,英国国力也在茶叶高税收中变得更加强大。18世纪初,英国的茶叶进口量已超过10万磅,到19世纪初,已达到300万磅。茶叶税收占英国政府的总税收的10%。在鸦片贸易开始之前,茶叶贸易一直是英国海外贸易与殖民体系中的主要动力性因素之一。他们不仅为英国创造了一种饮食习惯,也积累了大量的资本,并在用掠夺自美洲殖民地的白银购买中国茶叶的贸易过程中,形成了大英帝国驱动世界的经济体系。在东印度公司获得巨额利润的同时,英国政府也从茶叶高税收中获得巨大的财政资源。茶税一直是英国政府最大的金库,调节茶税几乎成为历届财政大臣的点金术,这种情况一直延续到19世纪末20世纪初。
  茶叶贸易与消费不仅扩大了英国的消费市场,倡导了一种新的消费模式,有助于完成早期工业文明的资本积累,而且还发展了殖民地生产与管理,有助于形成中心与边缘结构的世界经济与政治体系。茶叶贸易为国家财政提供了大量的支持,国家的政治军事力量又在支持海外商贸与殖民地。这是一个有机的、互动的关系:东印度公司的茶叶贸易为自己和大英帝国政府带来滚滚财源;英国政府又用强大的国家力量(甚至不惜发动对外战争)支持东印度公司贸易的扩张。正是这种互动关系的推动,到19世纪末期,大英帝国达到了自己的辉煌巅峰,成为名副其实的“日不落帝国”。
责编:娜乌西卡
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